見證香港英雄「精英大師」的傳奇一生

簡寧鑑 (Graham Cunningham)

24/04/2020 12:00

2005年「精英大師」勝出主席短途獎,馬主施雅治慶祝愛駒獲勝。
2005年「精英大師」勝出主席短途獎,馬主施雅治慶祝愛駒獲勝。

在一個風和日麗的日子,下午三時,「精英大師」的馬主施雅治(Archie da Silva)從容現身空曠無人的沙田馬場。當年他名下這匹短途馬王在香港其中一段最困難的日子裏,振奮了人心,陪伴港人走出黑暗的幽谷。

這天我們相約施雅治在面向大看台的「精英大師」銅像前進行訪問,細數2003年奪去接近三百港人性命的沙士疫情發生後,這匹一代名駒如何成了香港人永不放棄精神的象徵。

施雅治是迅達航空貨運主席兼行政總裁,擁有一把渾厚的聲線。當電視鏡頭準備就緒時,他早已牢牢熟記訪談內容,足證他個性精明,做事有規劃。

施雅治的父親共生了十一個孩子,本身是一位享負盛名的刑事律師,有著無畏無懼的精神,並熱愛賽馬,一生購入過十多匹不算出色的賽駒。

「希望『美麗傳承』能順利勝出冠軍一哩賽,相信這是最好的結語。」施雅治在攝影師團隊調整拍攝角度時由衷地說。這當然會是最佳結語,但在新型冠狀病毒疫情影響下,全球體育界正處於近乎停滯的狀態,2020年富衛保險冠軍賽馬日的安排也不免受到影響,而在這個時刻「精英大師」的精彩故事相信更能引起共鳴。

他補充:「體育英雄在艱難時期的意義重大。當世界充斥著各種壞消息時,倘若突然出現一匹馬王、一位冠軍高爾夫球手或冠軍籃球員,人們便會樂在其中,並愛戴他們。」

由告東尼訓練的「精英大師」曾夥拍高雅志取得十七連捷,並連續三年榮膺全球最佳短途馬,人馬均因而深受香港馬迷喜愛。

長勝戰駒屢創紀錄

「精英大師」在2005年主席短途獎中與一眾高手同場較量。

「精英大師」集卓越的體態、跑姿和實力於一身,體重雖逾1200磅,但外型爾雅,勁度十足。牠踏上星途之時,香港社會正瀰漫著迷茫的氣氛,令牠的知名度飆升至前所未有的水平。

施雅治回憶道︰「2003年香港社會情況十分低迷,每個人都受沙士疫情影響令士氣低落。很多市民染病,人們害怕受感染,社會活動就像現時一樣停頓了,經濟因而變差。」

「幸好,當時我們有『精英大師』。牠帶來很大的回響,因為香港的市民、電台、報章和電視台,都將牠喻為香港精神。我生於斯,長於斯。在我一生之中,香港人都能夠表現出這種逆境自強的精神。每當他們感到氣餒,都能夠再次站起來,『精英大師』正標誌著這種精神。」

冠軍賽馬日將會舉行三項獎金豐厚的一級賽,途程分別為1200米、1600米和2000米。在「精英大師」冒起的年代,冠軍賽馬日尚未見雛形,但其中兩項主要賽事,在「精英大師」的競賽生涯卻佔據重要的地位,首先是2004年主席短途獎。

「同德」曾經是香港賽馬史上十連勝紀錄保持者,其中八仗由告東尼主轡。直至2004年,「精英大師」以無敵姿態輕取主席短途獎,打破「同德」保持甚久的紀錄。

高雅志歡慶「精英大師」十六連捷
高雅志歡慶「精英大師」十六連捷

翌年,「精英大師」追平傳奇良駒Citation、「雪茄」及「里博」的連勝紀錄,牠的馬主及練馬師也因而成為馬圈焦點。

施雅治憶述:「『精英大師』超越『同德』令我們欣喜若狂,下個目標是十六連勝。2005年主席短途獎舉行前夕,我十分緊張,徹夜難眠。我沒有在牠身上押注,因為牠的獨贏及位置派彩分別只有10.5及10.1元。不過,在『精英大師』前往起步點途中,已有數以千計的馬迷穿戴上打氣裝備,為牠搖旗吶喊。」

香港精神長存

「精英大師」於三週後攻下女皇銀禧紀念盃,更令馬迷如痴如醉。雖然「精英大師」其後在冠軍一哩賽中被廄侶「牛精福星」打破連贏二十九個月的紀錄,令馬迷大感可惜,但這匹獨一無二的賽駒為賽馬運動及香港貢獻良多,令人為牠深感自豪。

「我轉過身來,看到現場觀眾為牠歡呼頓足,便突然發覺,牠正好就在人們最需要的時候,為他們帶來歡樂。」施雅治說道。

「『精英大師』觸動了每一個人。牠觸動了我的家人及我的人生,也觸動了我所有朋友的人生,包括將馬兒賣給我的販馬代理派斯 (David Price),還有牠的練馬師告東尼和騎師高雅志。」

「精英大師」為沙田馬場添上繽紛色彩。
「精英大師」為沙田馬場添上繽紛色彩。

「最後,牠以香港精神觸動了每個人的心,我希望『美麗傳承』也能做得到。今年無法看到數以萬計的觀眾到場為牠打氣的場面,實在可惜,但希望『美麗傳承』能勝出此仗,也希望我們能克服此次新型冠狀病毒疫情,讓生活重回正軌。」

「精英大師」目前在澳洲的Living Legends牧場頤養天年,過著悠閒的日子,並有兩匹前香港馬王「牛精福星」及「好爸爸」相伴。該牧場距離墨爾本機場只有一段短的車程。

施雅治在訪問將結束時說:「那裏每匹冠軍名駒都有一匹馬相伴,而『精英大師』的同伴每天都跟隨著牠。牠們相處得很融洽,但每逢早餐或晚餐時間就知道誰主誰次。在『精英大師』吃飽前,同伴絕對不能開動。」

語畢,施雅治凝望壯麗宏偉的沙田馬場,回味這匹一代馬王以往如何令它滿場哄動。雖然當年的熱情馬迷刻下要暫別馬場一陣子,但「精英大師」及施雅治的大將風範將永存馬迷心中。

簡寧鑑

簡寧鑑於三十年前選擇放棄律師行業而以英國賽馬作為其終生事業,至今他未有一刻感到後悔。

他曾為享譽國際的評分及賽馬分析機構「態況」擔任駐場記者及專題作者達九年的時間,為他打好賽馬事業的基礎。繼而先後為Sporting Life、Racing Post及London Evening Standard等多份報章擔任記者及專欄作家。

他亦曾在主要收費賽馬電視網絡Racing UK及英國賽馬電視頻道Channel 4在幕前擔任首席評馬人。2017年初,他東來香港發展,目前在香港賽馬會擔任Senior Racing Media Content Specialist一職。